Andrew Bird is serieus goed

4 mei 2016

“Ik wilde met Are You Serious een album maken dat beter is dan al mijn voorgaande”, zegt Andrew Bird over de telefoon vanuit Savannah, Georgia aan de vooravond van een grote tournee die hem begin mei ook naar Amsterdam en Brussel brengt. Een nogal boude uitspraak van een muzikant op wiens oeuvre bijzonder weinig valt af te dingen. Zelf koester ik albums als Andrew Bird & The Mysterious Production Of Eggs (2005) en Break It Yourself (2012) als fijnzinnige staaltjes singer-songwriterpop. Alleen al door zijn instrument – de viool – heeft Bird een geheel eigen ‘stem’. En dan hebben we het nog niet eens over zijn gefluit – zoals u en ik, maar dan veel mooier – dat met zijn lippen een instrument wordt.

Randy Newman

“Tot nu toe heb ik al mijn albums zelf geproduceerd, wat dat ook moge betekenen. Er waren anderen bij betrokken die dingen regelden, maar muzikaal hield ik de touwtjes strak in handen. Ik wist natuurlijk ook wel dat schrijvers, ook hele goede, gebruik maken van redacteuren om tot een beter resultaat te komen. Het kan zinvol zijn dat een ander van een afstandje kritisch naar je werk kijkt, of in mijn geval luistert. Maar uiteindelijk was ik te eigenwijs om iemand naast me te dulden. Het was nota bene Randy Newman die mij de ogen opende. Zijn dochter bleek een fan van mijn muziek en hij wilde mij weleens ontmoeten. Hij kwam langs bij de opnamen van Break It Yourself. Ik was zeer vereerd en Randy – we zijn bevriend geraakt – zei na een uurtje of wat in de studio: 'Mag ik wat zeggen?' Uiteraard mocht hij wat zeggen. 'Ik hoor twee liedjes in je nummer.' Op dat moment nam ik dat voor kennisgeving aan, maar het is altijd door mijn hoofd blijven spoken. Want Randy had gelijk. Als ik me toen zijn verbloemde kritiek had aangetrokken, was het een beter nummer geworden. Dus toen ik aan de slag ging met Are You Serious, besloot ik Tony Berg er bij te betrekken.”

The Wrecking Crew

“Ik ken Tony Berg al heel lang, maar vooral als regelaar. Nooit had ik me gerealiseerd hoe muzikaal hij is. We besloten het album op te nemen in Sound City, de legendarische studio in Los Angeles waar Neil Young After The Gold Rush opnam en Nirvana Nevermind. De muziekgeschiedenis ligt er voor het oprapen. Wat me vooral aansprak was dat de The Wrecking Crew daar kind aan huis was, de sessiekrachten die erbij werden gehaald als een album echt goed moest klinken en de muzikanten zelf dat niet konden leveren. Dat soort vakmanschap wilden Tony en ik terug horen op Are You Serious.”

Blake Mills

"We hebben vooraf veel tijd besteed aan het doornemen van de liedjes. Tot in de kleinste details. Ik heb dat niet eerder op die manier gedaan. Dat kwam vooral door de aanwezigheid van gitarist Blake Mills, die we er vanaf het begin bij hadden. Mocht ik gedacht hebben dat ik veeleisend was, Blake is twee keer zo erg. Hij laat niets zomaar passeren, legt de lat altijd net nog een fractie hoger. Bij alle opnamesessies waar ik bij was betrokken, was ik altijd de beste muzikant. Ik zeg dat niet om pedant te klinken, maar ik was altijd degene die het het snelst hoorde. Maar in Blake vond ik mijn gelijke en dat was heel stimulerend. Overigens is de rol van Tony Berg bij dit album nauwelijks te overschatten. Hij is niet alleen gericht op de noten, hij weet ook wanneer hij het over een andere boeg moet gooien. Voor Valleys Of The Young liet hij ons beelden zien van de dust bowl die Woody Guthrie destijds inspireerden. Zo wist hij ons in de stemming te krijgen die perfect aansloot bij dat nummer. Knap hoe hij kan schakelen tussen heel concreet werken en abstracties creëren.”

Mrs. Bird

Are You Serious is niet alleen een saluut aan de studieuze wijze waarop het album totstandkwam, het verwijst ook naar een zware periode in Bird’s persoonlijke leven. Drie jaar geleden werd bij zijn echtgenote borstkanker vastgesteld, terwijl ze net was bevallen. “Dan wordt het leven ineens wel heel erg werkelijk en lijkt alles wat zich daarvoor afspeelde spielerei. Ik weet trouwens niet of dat de goede uitdrukking is, maar wat zou je je nog druk maken als je leven zo op zijn kop komt te staan. Het wordt serieus. De teksten op dit album zijn dan ook directer dan voorheen, minder tongue in cheek. Niet dat ik op Are You Serious mijn hele hebben en houwen tentoonspreidt, want zo ben ik niet opgevoed. Zo vond ik het altijd onkies om te zingen over mijn broer, die zwaar autistisch is, wat een grote impact op mijn leven had. Inmiddels denk ik daar anders over. Niet dat ik mijn ellende nu voluit ga etaleren, maar het is ook vreemd het persoonlijke leven weg te stoppen en alleen de zonnige, speelse kant van het bestaan te laten zien. Met mijn vrouw gaat het inmiddels overigens goed. She’s fine.”

Are You Serious ligt vanaf deze week in de winkels. Andrew Bird live: vrijdag 6 mei in Paradiso, Amsterdam; zondag 8 mei in Cirque Royale, Brussel.