Heritage Blues Orchestra on tour

18 juni 2014

Hun debuutalbum And Still I Rise (2012) was de bluessensatie van dat jaar en de gelegenheidsformatie Heritage Blues Orchestra bewees zich daarna ook live. Begin juli touren ze weer door ons land. Heritage Blues Orchestra is een amalgaam van Amerikaanse blueszangers, -gitaristen, Franse blazers en een Franse mondharmonica virtuoos. Heaven sprak met de kern van de band na hun optreden op North Sea Jazz in 2012.

“Het is moeilijk de agenda’s van alle muzikanten op elkaar af te stemmen”, verklaart Larry Skoller, de bedenker van het project. De Amerikaan woont al jaren in Frankrijk, waar hij onder meer betrokken is bij de organisatie van een grote bluesfestival in Aulnay-sous-Bois, iets ten zuiden van Parijs. “Voor dat festival proberen we altijd iets speciaals te organiseren, zoals deze samenwerking tussen Amerikaanse muzikanten en Europese blazers.” 

“Voor ons eerste optreden op het festival hebben we welgeteld twee dagen kunnen repeteren”, zegt Bill Sims Jr., als ik de vier muzikanten die de kern van het Heritage Blues Orchestra vormen spreek na hun meeslepende optreden in Rotterdam. Sims zingt, speelt gitaar en piano met het gemak van een bluesveteraan, maar zijn naam laat niet meteen bellen rinkelen. Hij droeg bij aan soundtracks van een groot aantal films, bijvoorbeeld Cadillac Records, een biopic over het roemruchte Chess-label. Sims verzorgt ook een vaste avond in de Terra Blues Club in Manhattan, op een steenworp van MacDougal Street. “Ik speel al mijn hele leven de blues, alhoewel…” Hij wijst naar zijn dochter Chaney die ook aan tafel zit. “Toen zij werd geboren was ik de muziek even zat en was ik thuis om voor haar te  zorgen.”

Chaney, prachtig lang kroeshaar en een allersympathiekste glimlach, zong eerder aan de zijde van Odetta en Guy Davis. “Maar op mijn achtste stond ik al naast mijn vader op podium. Eigenlijk is er niets veranderd.”

De derde blikvanger van het Heritage Blues Orchestra is zanger en gitarist Junior Mack, immer getooid met een hoofddeksel, ook een habitué van de Terra Blues Club. “Mijn achtergrond ligt meer in de gospel. Nog altijd werk ik veel met zangkoren.” Zijn eerste idolen waren gitaristen als Pops Staples van The Staple Singers en Howard Carroll van The Dixie Hummingbirds. Later probeerde ik Freddie King na te spelen en Duane Allman.” Hij buigt zich naar me toe. “And off the record, Jan Akkerman is een van mijn favorieten.”

De vierde aan tafel is Bruno Wilhelm, de Franse saxofonist die de prachtige blazersarrangementen schreef. “Ik voelde me vrij wegen in te slaan die wat verder weg voeren van het bluesidioom, maar wel met respect voor het genre.” Zijn wortels liggen in de jazz, zijn favoriete saxofonist is John Coltrane. Hij glimlacht. “Inderdaad niet de meest toegankelijke muziek.”

Het Heritage Blues Orchestra heeft nog twee geweldige muzikanten in slagwerker Kenny ‘Beedy Eyes’ Smith, zoon van Willie ‘Big Eye’ Smith, die drumde bij Muddy Waters, en in mondharmonica-virtuoos Vincent Bucher. Een Fransman die zijn carrière begon als straatmuzikant in de Parijse metro en nu veel samenspeelt met Afrikaanse muzikanten. Bucher speelt zeer ritmisch, waardoor het gemis van een bassist op het podium en op het album nauwelijks opvalt.

De tweede week van juli is Heritage Blues Orchestra op verschillende podia in ons land te bewonderen. Dit keer zonder blazers, maar ook als kwintet spelen ze de sterren van de blueshemel. Dit najaar zal dan  de opvolger van And Still I Rise worden opgenomen, die begin volgend jaar uitgebracht gaat worden.

Heritage Blues Orchestra live: dinsdag  8 juli (middag) Live@Lloyd, Rotterdam; dinsdag 8 juli (avond) QBus, Leiden; donderdag 10 juli, Van Slag, Borger; vrijdag 11 juli Let’s Rock The Island, Tiengemeten; zaterdag 12 juli Bospop, Weert; zondag 13 juli, Park Open, Arnhem